科学家发现奇特新蠕虫物种,具有 3 种性别
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科学家发现奇特新蠕虫物种,具有 3 种性别

美国加州的莫诺湖(Mono Lake)是北美最古老的湖泊,也是地球最荒凉的环境之一,最近科学家在此发现一些新物种,其中一种奇怪蠕虫有 3 种性别。

莫诺湖是一个封闭的湖,并没有出口,盐度是一般海洋的 3 倍,并含有大量砷元素,由于环境对生命并不友好,过去只知道有两种生物生存于这片水域中。

但就在近日,加州理工学院(Caltech)团队发现有另外 8 种线虫也生活于湖中,其中有 5 种都是过去未曾发现过的物种。这 8 种物种各不相同,但为了在荒凉的莫诺湖生存,这些地球上最简单、最常见的生物都发展出很高的抗砷性,成为所谓的「极端微生物」。

其中一种称为「Auanema sp」的蠕虫特别引人注目,除了特别适应莫诺湖的恶劣环境,能承受足以致人类于死的 500 倍剂量砷,牠还有 3 种性别:雌性、雄性及雌雄同体(hermaphroditic)。

儘管在无脊椎动物世界,雌雄同体并非未曾有先例,但这种新蠕虫的情况却不同。

在其他案例,雌雄同体以几种情况出现,一些物种的每个成员终生都有雄性和雌性生殖器,可以单独繁殖也可透过交配繁殖,另一些物种则是使个体根据需要在雌性与雄性间切换,好填补某组族群的不足。

然而 Auanema sp 的情况却略为不同。在这种新蠕虫的社交世界,3 种性别同时存在,数量也大致相同,其中雄性和雌性需要交配才能繁衍下一代.雌雄同体则可自行繁殖。生殖週期早期,Auanema sp 倾向生下雄性、雌性后代,随着年龄增长,则会开始生下雌雄同体的子孙。

研究第一作者 James Siho Lee 认为,这种三性週期的解释,可能与同时维繫生存和遗传多样性的需求有关,「雌性和雄性可透过性重组来维持遗传多样性,自己繁殖的雌雄同体则可分散到新环境,在那里建立新种群。」

团队计画针对这些蠕虫的基因组测序,找出牠们如何在如此恶劣的环境生存。

研究已经刊载于《当代生物学》(Current Biology)期刊。

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